I samband med ett möte kring en helgonförklaring levererade påven nyheten, på latin, enligt italienska nyhetsbyrån ANSA.

Benedictus själv säger att han avgår av egen fri vilja. I ett uttalande uppger påven att bristande ork med koppling till hans höga ålder är orsakerna till att avgången. Han säger att han är "fullt medveten om allvaret" i sitt agerande.

Den 85-årige påven säger sig ha tagit beslutet "för kyrkans bästa".

Enligt Vatikanen kommer posten att vara ledig tills en ny påve har utsetts. Påven säger enligt tidningen La Repubblica att han har begärt att en så kallad konklav ska sammankallas för att välja en ny påve.

Benedictus XVI är den äldste som valts till påve sedan 1700-talet. Han är känd som förespråkare av traditionella katolska värden och lärosatser. Han har bland annat sagt att kondomer kan förvärra spridningen av aids. Han har anklagats för att som kardinal ha "mörkat" fall där präster begått övergrepp på barn.

Bakgrund: Benedictus XVI

Benedictus föddes som Joseph Ratzinger i Marktl am Inn i Bayern i Tyskland 1927. Föräldrarna hette Joseph och Maria. Fadern var polischef. I april 2005, efter Johannes Paulus II:s död, valdes han till påve under namnet Benedictus XVI.

Som 14-åring gick han 1941 med i Hitlerjugend, som de flesta andra tyska ungdomar då. 1944 skickades hans klass till Österrikes gräns mot Ungern för att gräva stridsvagnshinder. Strax innan nazisterna kapitulerade 1945 deserterade Ratzinger.

Efter kriget började Joseph och brodern Georg vid samma prästseminarium och prästvigdes 1951.

1977 blev Ratzinger ärkebiskop i München. Fyra månader senare utsågs han även till kardinal av dåvarande påven Paulus VI.