– Experimentet är fullföljt, säger han nöjt när vi träffas på stamstället Café Linné i centrum av hemstaden Uppsala där han som vanlig köper den största bullen.

"Experimentet" i fråga är förstås hans serie böcker ”Stridens skönhet och sorg” om första världskriget, en för varje år av kriget, den senaste alltså med rubriken 1918 och undertiteln "Första världskrigets sista år i 88 korta kapitel". Det startade med en enda bok om hela kriget som kom 2008. Med tiden kom den att ges ut i 24 ytterligare länder och då med tillägg för varje enskilt land. Till slut hade det hela svällt så mycket att det räckte för en bokserie om fem böcker.

– Det var perfekt sysselsättning vid sidan av arbetet med Svenska Akademien, det gick inte att samtidigt skriva på något större verk.

Artikelbild

| – Om inte USA gått med i första världskriget hade Tyskland segrat. Men då hade det kommit en fransk Hitler i stället, säger Peter Englund.

Bokserien bygger på grävande i mängder av arkiv där Peter Englund hittat förstahandsuppgifter från människor som själva var med i kriget. Det handlar om så skilda personer som en australisk kvinna som körde lastbil åt serbiska armén, en tysk skolflicka som växte upp med kriget i öster, en belgisk stridspilot och en rysk sjuksköterska. Lägg till en sydamerikansk äventyrare som slogs som frivillig i turkiska armén, en amerikansk fältkirurg och en ungersk kavallerist.

Första boken tillägnades hans släkting Carl Englund som deltog i kriget och stupade i Amiens två månader före krigsslutet. Även en författare som Franz Kafka får komma till tals då och då.

Peter Englund anser att det första världskriget var det viktigaste som hände under 1900-talet. Det kriget var upprinnelsen till de övriga, andra världskriget blev till exempel i huvudsak en fortsättning. Ändå har det kriget kommit att hamna så totalt skuggan.

– Det är som i den mer eller mindre sanna historien om eleven som räcker upp handen på lektionen och säger: "vi pratar om andra världskriget här, då måste det alltså ha varit ett första…."

Han har följt många av personerna i böckerna under många år och vissa har kommit att bli ett slags vänner.

– Ta personer som Will Jodi och Fritz Nagel, typiska människor som inte syns annars i historien, men vilkas liv helt kom att formas av kriget.

Söndag 11 november är det hundra år sedan det som kom att kallas Stilleståndsdagen, då första världskriget officiellt avslutades. Alltså i siffror: "111118". Som kuriosa kan nämnas att den bil som tronföljarparet Franz Ferdinand och Sophie färdades i när de mördades 1914 i Sarajevo, skotten som startade första världskriget, hade registreringsnummer A111118.

Ett annat skott som Peter Englund fått svara om i dagarna var den eviga frågan om vilket som dödade Karl XII.

– Jag anser det helt utrett dock att det var ett skott från den norska sidan i Fredrikshald 1718.

Nu i november för 300 år sedan. För en tiondel av den tiden sedan kom boken "Poltava", alltså 1988, som kom att bli Peter Englunds intåg i offentligheten. Den kommer i nytryck nu, med en del smärre revideringar.

– Det har ju hänt en del i forskningen runt slaget så jag har ändrat efter det.

Han berättar också att självaste Ingmar Bergman uppmanade sonen Daniel Bergman att göra film på boken. Det blev dock aldrig något.

Efter allt tumult i Svenska Akademien har han ännu inte bestämt sig för hur han ska agera framöver där.

– Vi får helt enkelt se vart det tar vägen med det som händer nu.