Det är lätt att bli nostalgisk över Hollywoodfilmens gyllene era. På 30-, 40- och 50-talen spottade drömfabriken ur sig den ena påkostade filmen efter den andra. Kvinnliga filmstjärnor kallades för dukens gudinnor och i överdådiga kostymdramer belystes de med precision för att deras ansikten skulle få en överjordisk strålglans.

Men nostalgi är sällan en bra utgångspunkt för nya filmer. Det bevisade Baz Luhrmann häromåret med andravärldskrigsdramat Australia, där Nicole Kidman och Hugh Jackman spelade över i svulstiga miljöer, i ett slags filmisk gravplundring.

Water for elephants minner också om fornstora filmdagar, om än lite mindre plågsamt. Åldringen Jacob Jankowski ser tillbaka på 30-talet, då han som ung och utblottad tog anställning vid en cirkus och föll för den vackra cirkusprinsessan Marlena. Hon spelas av Reese Witherspoon, ljussatt med skimrande 30-talsperfektion. Här serveras vackra människor och vackra miljöer i en gammaldags matinéfilm, ett stundtals njutbart stycke nostalgi som inte verkar vilja så mycket mer. Det visar om inte annat den gräsliga repliken ”en vacker kvinna förtjänar ett vackert liv”.

Kärleksparet Witherspoon och Robert Pattinson som den unge Jacob får dessutom se sig utspelade av Christoph Waltz i rollen som Marlenas make, cirkusdirektören August. Med ett manisk leende i manegen och en utstuderad grymhet i kulisserna är han en fascinerande dubbelnatur som ger lite skarpare smak åt denna mesigt kryddade det var bättre förr-soppa.