Kvinnorna och barnen färdades i tre olika suv-fordon på en landsväg bara några mil från den amerikanska gränsen på måndagen, när de anfölls av en grupp beväpnade män.

Området beskrivs som ett laglöst område där våldskapabla narkotikakarteller gör upp om kontrollen.

Konvojen med flera jeepfordon kan ha förväxlats med kriminella grupper som slåss om kontroll i regionen, säger Mexikos säkerhetsminister Alfonso Durazo vid en gemensam presskonferens med president Andrés Manuel López Obrador.

Minst tre kvinnor och sex barn dödades. Flera barn uppges ha flytt platsen till fots, gömt sig och blivit hittade flera timmar senare.

"En massaker"

Dödsoffren var del av en mormonsk utbrytargruppering, Colonia LeBaron, vars medlemmar varit bosatta i det oroliga gränsområdet i norra Mexiko sedan första halvan av 1900-talet.

Julian LeBaron säger att hans kusin och fyra av hennes barn blev beskjutna när de satt i bilen och att fordonet sedan sattes i brand, varpå flera personer brändes ihjäl.

Det var en massaker, säger han till den mexikanska radiokanalen Formula.

Kvinnorna och barnen uppges ha varit på väg från delstaten Sonora till en flygplats i granndelstaten Chihuahua.

Två av barnen var yngre än ett år, enligt anhöriga. Kenny LeBaron, också kusin till en av kvinnorna, säger till The New York Times att han befarar att antalet döda kan komma att stiga.

När man vet att det fanns bebisar som spänts fast i ett bilsäte som brinner, på grund av någon sjuk ondska som finns i denna värld... Det är bara svårt att hantera det, säger han till tidningen.

Trump och Obrador i samtal

Merparten av de döda var både mexikanska och amerikanska medborgare, enligt de anhöriga.

USA:s president Donald Trump har via Twitter uppmanat Mexiko att förklara krig mot kartellerna och ta hjälp av USA.

"Om Mexiko behöver eller ber om hjälp med att rensa bort dessa monster står USA redo, villigt och kapabelt att bli involverat och göra jobbet snabbt och effektivt", skriver Trump.

Mexikos president Andrés Manuel López Obrador tackar och säger sig vara villig att finna former för samarbete, men tillägger att det förutsätter att Mexikos suveränitet respekteras. I ett samtal senare på tisdagen säger han sig också meddelat sin amerikanske kollega att den mexikanska regeringen kommer att se till att rättvisa skipas.

Landets nybildade nationalgarde har placerats i gränsregionen tillsammans med soldater.

Välkända i området

Än så länge försöker de mexikanska myndigheterna dock klargöra exakt vad som hände, vilka som låg bakom det och varför.

Anhöriga säger att det inte fanns någon direkt hotbild mot deras grupp, men att det förekommit mer indirekta hot.

För tio år sedan kidnappades och dödades två medlemmar av familjen LeBarons grupp efter att det uppstått en konflikt med kriminella grupperingar i området. Även tidigare hade medlemmar av gruppen blivit kidnappade. Släktingen Alex LeBaron säger att de skyldiga lär ha vetat om vilka de attackerade.

Vi har varit här i mer än 50 år. Det finns ingen som inte känner till dem. Vem som än gjorde det visste. Det är det mest skrämmande, säger han.

Gruppen som LeBron-familjen är del av består till stor del av ättlingar till mormoner som lämnade USA under tidigt 1900-tal för att kunna fortsätta praktisera månggifte, vilket USA förbjudit och den stora mormonkyrkan sedan tog avstånd från.