Det rådde karnevalsstämning på OR Tambo internationella flygplats när den första gruppen spelare – flera timmar försenade – kom ut ur ankomsthallen, vilket dokumenterades flitigt på sociala medier, bland annat på Twitter.

Unga, gamla, medelålders, svarta, vita, män och kvinnor slöt upp för att hylla laget – Springboks – vilket säger mycket om den resa den sydafrikanska nationen gjort sedan man för 25 år sedan formellt satte punkt för rasåtskillnadspolitiken apartheid genom att hålla sitt första demokratiska val.

Mandelas rugbygest

Artikelbild

| Sydafrikas rugbykapten Siya Kolisi och landets president Cyril Ramaphosa höjer bucklan tillsammans när Sydafrika i lördags slog England och vann VM-finalen i Japan.

Under de mörka apartheidåren var rugby en hatad sport hos majoriteten av befolkningen. Rugby var en "vit" sport som spelades av de vita afrikanderna och sporten symboliserade för många det brutala förtryck som apartheidsystemet innebar.

Under slutet av 1980-talet och början på 90-talet var Springboks inte välkomna att delta i VM på grund av landets rasåtskillnadspolitik, men när de 1995 släpptes in i värmen igen så gjorde laget det med besked – och vann guldet. Också då rådde eufori i Sydafrika även om det var främst den vita minoriteten som jublade.

Men då inträffade en viktig vändpunkt i den sydafrikanska rugbyhistorien.

Landets nyvalde president Nelson Mandela – som hade hållits fängslad i 27 år av apartheidregimen – kom ut på planen och gratulerade guldlaget iklädd Springboks lagtröja och keps. Mandelas gest var sensationell, och har etsat sig fast i stora delar av den sydafrikanska folksjälen.

Jag kom hit för att det här är Mandelas arv, sade 45-årige Moemedi Mashiolane till nyhetsbyrån AFP som frågade varför han kommit till flygplatsen för att hylla rugbylaget.
Rugbyn har enat oss. Där jag kommer ifrån är rugby en sport som spelas av vita människor, men i dag har den enats oss.

Med skyhög arbetslöshet, ett nästintill kollapsat skolsystem, enorma inkomstskillnader och med en korrumperad statsapparat efter år av vanskötsel är Sydafrika år 2019 en stukad nation.

Gigantisk uppgift

Förra året tillträdde president Cyril Ramaphosa och han har en gigantisk uppgift i att försöka få landet på rätt köl.

Rugbyguldet kan knappast lösa landet stora problem men som BBC:s Afrikachef Milton Nkosi formulerade det:

"Men just de här dagarna får det sydafrikanerna att känna sig som ett enat folk".

Sydafrika vann finalen i lördags över England med 32–12 i Yokohama, Japan.

Springboks lagkapten Siya Kolisi, som är landslagets förste svarte kapten, hade en hälsning till alla fans efter att laget tagit hem guldet:

Jag har aldrig sett Sydafrika så här. Med alla utmaningar vi har som land. Vi spelar inte för oss själva längre, vi spelar för alla där hemma, för folket. Vi tackar er för allt stöd, vi älskar er. Tillsammans kan vi åstadkomma vad som helst.